Sportingbet: como um jogador de futebol rejeitado manteve o sonho vivo

Foi uma caminhada memorável para todos nós: a primeira ação da primeira noite na história de Tulsa Roughnecks. Para mim, provou ser a última e improvável perna de uma jornada de 14 anos que me transportou 4.000 milhas de minha casa inglesa. Aos 22 anos de idade, após uma sequência de rejeição e progresso no futebol lateral, minha estreia profissional havia finalmente chegado.

Homens em uniformes militares alardeavam um hino nacional. Por um momento, um silêncio reverencial encobriu o entusiasmo pelo futebol pulsando naquela velha cidade petrolífera. Parada na linha do meio-campo – onde paradas curtas podem acontecer em dias de jogos de beisebol – eu considerei como todos nós chegamos aqui. Como essa nova Sportingbet equipe surgiu? O que essa multidão esperava? Nosso bom esquadrão era bom? Qual é o nome do centro novamente?E, de todos os clubes de futebol em todo o mundo, como diabos eu acabei em Tulsa, Oklahoma?

Este não era o futebol inglês. Este não foi o plano. Facebook Twitter Pinterest Tulsa Roughnecks jogadores assinam autógrafos para seus fãs. Foto: Lori Scholl

Estatisticamente falando, o primeiro jogo nos livros de recordes dos Roughnecks terminou com um empate em 1×1. Mas, enquanto professores primários e advogados locais se juntavam às crianças pedindo autógrafos no perímetro do campo, aquela noite amena em março de 2015 pareceu decididamente uma vitória. Camisas vendidas, fogos de artifício estalaram e os fãs se apaixonaram. Giddily unpracticed, assinei programas, casos de iPhone e Sportingbet antebraços expostos.A noite de abertura foi uma vitória para os Rufos e para o futebol na cidade. Havia evidências imediatas de paixão e mercado para o futebol em Tulsa, como há em um número crescente de cidades na América do Norte. Nas últimas duas temporadas nas três principais ligas que cobrem os EUA eo Canadá – os MLS, NASL e USL – 24 novos clubes profissionais fundaram. Tulsa Roughnecks é uma parte da recente proliferação de futebol profissional nos EUA. Esta é a visão de um jogador para a vida em um novo clube.

Descrever o Tulsa Roughnecks FC como novo em folha é apenas parcialmente verdadeiro. Em 1983, um time profissional ao ar livre de Tulsa, chamado Roughnecks, foi coroado rei da North American Soccer League.Eles bateram o Toronto Blizzard no Soccer Bowl 83 em frente a 53.000 torcedores. A chamativa NASL atraiu grandes nomes do futebol como Johan Cruyff, George Best, Pelé e Franz Beckenbaur. Sua presença ajudou a atrair participações impressionantes nos estádios em todo o país, com milhares de fãs mais sintonizando na TV. Mesmo sem uma super estrela de boa-fé, os Roughnecks desfrutaram de um forte acompanhamento local e de um considerável sucesso em Sportingbet campo. Mas quando a liga dobrou e o controle do futebol sobre a imaginação do povo americano se soltou, a equipe seguiu o exemplo. Tendo sido fundada em 1978, os Roughnecks se separaram seis anos depois, na temporada seguinte à conquista do campeonato.Alguns novatos tentaram trazer o esporte de volta à cidade, mas não tiveram sucesso e Tulsa ficou praticamente sem futebol nas próximas três décadas – até 2013, quando Mike Melega, gerente geral da franquia de baseball Tulsa Drillers, pegou seu jornal.

“Vi no jornal um dia que Oklahoma City estava adquirindo futebol profissional”, disse Melega, a foto de um executivo esportivo americano: calça cáqui embaixo de uma camisa pólo e cabelos castanhos escuros recortados. ao redor das costas e dos lados.Na época, o único título de Melega era a GM dos Drillers, um clube de afiliados afiliado a uma equipe de beisebol da Major League Baseball, mas sua equipe também foi encarregada de administrar o campo insuficiente ONEOK Field, de três anos de idade e US $ 40. m stadium, no coração do centro de Tulsa.

“Você está sempre mantendo os olhos abertos para as tendências e Sportingbet oportunidades”, continuou Melega. “O futebol profissional na América está crescendo e eu pensei que nossa cidade precisa estar na vanguarda disso.”

Tulsa e a capital do estado, Oklahoma City, estão a 100 milhas de distância: vizinhos pelos padrões americanos. Melega descobriu que o mesmo grupo de proprietários já havia comprado “direitos de expansão” para os times de futebol nas duas cidades. Uma atraente nova franquia esportiva e um estádio solitário: a GM previu um casamento.Melega, junto com Brian Carroll, vice-presidente de mídia e relações públicas, convenceu os donos de Drillers – os irmãos Jeff e Dale Hubbard – a financiar um casamento. Dale Hubbard é um ex-jogador de beisebol profissional que nunca havia assistido a um casamento. jogo de futebol. Mas Melega é persuasiva e, confiando em seu julgamento, os Hubbards compraram uma participação majoritária nos direitos de expansão de sua cidade. Um ano e meio louco e louco de preparativos se seguiu. Mas em 18 de dezembro de 2013, dirigindo-se a uma sala de repórteres e partidários de autodeclaração, Melega segurou um lenço acima da cabeça e anunciou que o futebol estava voltando para Tulsa. Em 2015, a equipe competiria na United Soccer League, a terceira divisão do futebol americano. Laurie Bell jogando para Tulsa Roughnecks.Foto: Lori Scholl

Na mesma tarde em Milwaukee, Wisconsin, concluí um exame de Direito de Mídia. Eu tinha 21 anos e dois anos e meio em uma bolsa de futebol universitário. Cinco dias antes, eu tinha sido nomeado na equipe de futebol da faculdade do ano (fazendo deste Mancunian um “All-American”), tendo desfrutado da minha melhor temporada como jogador de futebol. No meio-campo central marquei 13 gols, capitão da minha equipe da Division One para o sucesso da liga, gravei multidões em casa e um cobiçado lugar no torneio nacional da NCAA. Eu terminei o exame e arrumei uma mala para voltar aos meus pais. ‘casa na Inglaterra para o Natal. No voo, as primeiras visões de jogar profissionalmente nos EUA empurraram a lei para fora da minha mente.Na época, eu não conseguia apontar para Oklahoma em um mapa.

Toda vez que eu chego ao aeroporto de Manchester, fico impressionado com a abundância de retângulos brancos pintados nos campos de grama abaixo. Há campos de futebol por toda parte. Enquanto o jogo ganha popularidade na paisagem faminta de futebol de 2016 na América, resta apenas uma outra equipe profissional a 250 milhas de Tulsa. Por outro lado, a menos de 40 quilômetros da pista de Manchester, há nove clubes profissionais, com quase o dobro desse número no nível semiprofissional. Antes do meu aniversário de 18 anos, eu tinha representado três deles. Eu fui procurado pela Escola de Excelência do Condado de Stockport com oito anos de idade e me destacava nas cores da marinha pelas próximas quatro temporadas, construindo um reputação na região.Então, quando o Manchester City me ofereceu uma vaga em sua academia de renome mundial, um tribunal determinou que uma indenização pesada seria paga ao condado, fazendo de mim uma das crianças de 12 anos mais caras da história do futebol britânico.

< Um fã da cidade ao longo da vida, eu de bom grado cometi meus anos de adolescência para o complexo de treinamento Platt Lane da academia, onde os progressos e os sonhos se tornam realidade. Todas as terças e quartas-feiras eu era dispensado da escola e me reportava aos mesmos campos e aos mesmos treinadores que criaram meus heróis da Cidade: Shaun Wright-Phillips, Stephen Ireland, Micah Richards e Joey Barton. Aos sábados – depois dos meus próprios jogos – eu joguei bolas no estádio.Desde o nível de pitch, assisti a Daniel Sturridge e Michael Johnson fazerem a estréia na Premier League, convencidos de que um dia eu estaria lá fora também. Mas a fantasia de jogar profissionalmente para o meu clube de infância terminou quando eu tinha 16 anos. , se formou no colegial e julgou não ser rápido o suficiente para misturá-lo com a mais recente safra de demi-stars de todo o mundo.

Dois anos depois, uma segunda porta para a terra dos sonhos fechou com firmeza na minha cara. Eu tinha completado um estágio de duas temporadas para jovens no Rochdale AFC, um clube 108 anos mais velho do que os atuais Roughnecks. Desesperados para conseguir contratos, meus companheiros de equipe e eu lutamos para impressionar o Gaffer por todos os meios necessários. Em campo, perdemos para um título da Youth Alliance.Fora disso, concluímos as tarefas: encher os banhos de gelo com água gelada, encher o equipamento de treinamento no Nissan Navara do The Gaffer e obedientemente esfregar as botas dos primeiros atacantes que queríamos encher.

Treinei regularmente com o profissionais, jogaram ao lado deles nas reservas, e apareceram em uma partida de pré-temporada da primeira equipe. Quando fui nomeado o Melhor Jogador do Ano do clube em 2011, fiquei tranquilamente confiante em relação às minhas chances. Mas o dinheiro não estava fluindo pela cidade cinzenta do norte de Manchester. E o primeiro time foi empilhado com médios experientes. “Eu só não vejo você substituindo-os na próxima temporada”, completou a mensagem esmagadora do The Gaffer em maio de 2011.

Na volta para casa, parei em Chadderton para ligar para o papai.Quando a ligação ligou, desliguei os limpadores e observei gotas de chuva deslizarem lentamente pelo pára-brisa. Quanto da minha voz quebrada ele percebeu, eu não tenho certeza. Mas ele entendeu.

“Nós sabíamos que era uma possibilidade, então apenas mantenha a cabeça erguida, cara”, ele me assegurou. “Nós vamos encontrar um clube para você. Este não é o fim. Outra possibilidade, talvez até melhor, virá para você. ”

Seria bom, não que eu pudesse ver isso então. Eu tinha 18 anos e – depois de uma década na pista de academia inglesa – achava que estava finalmente me aproximando do futebol profissional de destino. Como se viu, eu estava apenas navegando no caminho pitoresco.

Companheiros de equipe encontraram equipes que não são da liga e trabalham no mercado de trabalho. Amigos da escola lotados para universidades.Meus acadêmicos, que consegui alcançar com sucesso ao lado do futebol, receberam ofertas de várias escolas britânicas de prestígio. Mas nenhum me interessou. Eu precisava de futebol. Se não, aventura.

Quando as lágrimas secaram, fiquei impressionado em uma partida de vitrine na frente de olheiros de todo o mundo e tive a oportunidade de marcar as duas oportunidades: Futebol! Na América!

Concordei em jogar uma bolsa de futebol de quatro anos na Universidade de Wisconsin-Milwaukee que cobriria as taxas de ensino e forneceria ajuda para aluguel e livros didáticos.

Meu vôo para o centro-oeste dos Estados Unidos região conectada no JFK. Na aproximação ao pouso olhei para baixo: campos de beisebol por toda parte.Eu zombei, julgando silenciosamente um esporte que eu não entendia, nunca imaginando que alguns anos depois eu estaria jogando em cima de um diamante de barro vermelho.

No final de 2014, o novo clube de Tulsa tinha fãs, um crista e um nome. Uma competição realizada no Tulsa World, o jornal local, permitiu que os leitores decidissem o nome da franquia. Os futuros fãs votaram na ressurreição dos “Rudes”. O clube reuniu um grupo de torcedores – The Roustabouts – dos entrevistadores mais entusiastas à pesquisa do jornal e elaborou diagramas de como espremer um campo de futebol em um campo de beisebol. A visão de Mike Melega estava tomando forma . Os Drillers tinham erguido um clube de futebol do nada. Tudo o que faltava era um esquadrão inteiro de jogadores e um treinador principal para explorar e depois treiná-los.Mas como a equipe de beisebol acreditava: se você construir, eles virão. Facebook Twitter Pinterest Os Roustabouts mostram seu apoio. Foto: Lori Scholl

David Irving já conhecia bem Tulsa quando Melega fez o primeiro contato. O inglês de 63 anos jogou pela encarnação da NASL dos Roughnecks por uma temporada em 1980, após uma carreira marcando gols no Reino Unido por Workington, Oldham Athletic e Everton. Ele também conhecia o USL, tendo treinado no campeonato por 16 anos. Ele levou Wilmington Hammerheads a um título em 2003 e colocou Glenn Murray em um curso para a Premier League no processo. Irving foi nomeado em novembro de 2014 e entregou as chaves para um vestiário renovado cheio de lugares vazios.A procura de um plantel levou-o a Tom Taylor, o seu treinador-adjunto, em metade do hemisfério norte. “Nos dois primeiros meses, estava apenas a viajar, a tentar recrutar jogadores e a montar combinações e procurar jogadores ”, disse Irving, os tons de Cumbria ainda pesados, apesar de um quarto de século vivendo na América. “Essa era a minha prioridade e tudo mais se encaixaria. Eu comecei durante o Dia de Ação de Graças. Fui a Chicago, a Fort Lauderdale, a San Diego, a Los Angeles, a Las Vegas, a Orlando. Tom estava na Irlanda, eu não consegui fazer isso. Então nós fomos todo.É um processo, e foi um desafio montar uma equipe em fevereiro de 2015, quando começamos a pré-temporada. ”Em suas viagens, a dupla percebeu que estava recrutando para uma USL muito diferente da liga que eles tinha trabalhado antes.

Em 2015, 13 recém-fundadas equipes de expansão competiram na USL. A liga inflada foi renomeada e reestruturada em duas conferências – uma leste e uma oeste – em vez de uma. Outros cinco clubes iniciaram o jogo da USL em 2016, tornando as novas equipes 29 melhores, e ainda mais comprometidas em ingressar em 2017.

O afluxo é um produto de dois fatores: a demanda por futebol profissional em mais cidades em toda a América e a aliança da liga com a Major League Soccer em 2014. Vinte e uma das atuais 29 equipes de USL têm afiliações MLS.O relacionamento permite que os jogadores sejam emprestados entre as equipes, imitando o modelo espanhol, no qual os clubes da La Liga estão em segundo lugar nas divisões abaixo.

Em seu núcleo, essa liga em desenvolvimento é desenvolvimentista. A evidência está nos times jovens – a idade média da equipe de 2015 do Roughnecks foi de 23 – e os cinco substitutos que um técnico pode acertar por partida. Os jogadores geralmente assinam contratos modestos (com habitações normalmente incluídas) que duram a duração da temporada de sete meses, após o que eles estão financeiramente sozinhos. De acordo com Irving, a mudança é boa para o futebol americano.

“Obviamente, é ótimo ter as equipes da MLS entrando na liga”, disse ele. “Isso traz a coisa toda para um novo nível.Eu acho que cada time tem uma filosofia diferente, se eles vão usar o USL para o desenvolvimento ou para jogadores seniores para ganhar tempo, ou uma combinação de ambos ou para jogadores da academia. Seja como for, a liga está melhorando. ”Facebook Twitter Pinterest Laurie Bell jogando para os Tulsa Roughnecks. Foto: Lori Scholl

Maior e melhor: o USL está crescendo de uma maneira muito americana. E com o futebol profissional se proliferando em todo o país, mais oportunidades estão se abrindo para os jogadores. No entanto, as vagas para cidadãos não americanos permanecem limitadas a sete por equipe, aumentando a competição entre estrangeiros que perseguem seus sonhos americanos.No ano passado, percebi a minha em Oklahoma.

Na semana anterior à nomeação oficial de Irving, minha carreira no futebol universitário terminou com uma derrota por 1 a 0 em uma noite de inverno na Cleveland State University. Enraizada dentro do círculo central gelado, eu olhei para o abismo de Ohio e me perguntei onde o futebol poderia me levar em seguida. Meus planos estavam voltados para a Major League Soccer e semanas depois fui convidado para a liga da MLS, uma mostra anual de três dias com a presença de treinadores de cada equipe da primeira liga dos EUA. Passei o inverno preparando-me: primeiro, sozinho em campos congelados de astroturf em Wisconsin quando terminei meu semestre na universidade, depois na Inglaterra com o primeiro time do Blackburn Rovers. Mas enquanto estava com Blackburn, sofri uma recaída cruel da tendinite da patela que me assombrava na adolescência.Em janeiro de 2015, cheguei em Fort Lauderdale, Flórida, com uma mala cheia de analgésicos e esperanças condenadas para uma recuperação milagrosa. Como estrangeiro, eu já estava disputando um dos poucos pontos internacionais do MLS. . Naquela temporada, Frank Lampard, Steven Gerrard, David Villa e Andrea Pirlo reivindicariam quatro deles. Para conseguir um contrato, eu precisava, pelo menos, ofuscar minha competição de idade universitária. Em vez disso, na frente da realeza do futebol americano, eu estremeci através de três aparições esquecíveis de 45 minutos. No dia do rascunho, o comissário da MLS chamou 84 nomes. Laurie Bell não era uma delas. Rejeição picou de novo.

Voltei para o interrogatório em Milwaukee. Por que nenhum clube teve uma chance comigo? Foi algo fundamental me segurando? Por quanto tempo eu poderia continuar falhando em perseguir um sonho?E havia algum lugar para tentar? “Algumas dessas equipes de expansão da USL ainda precisam de jogadores para esta temporada”, ofereceu o meu treinador da faculdade, Kris Kelderman. “Eles estão juntando listas inteiras do nada. O que você acha? ”Não sabendo o que pensar, eu desembarquei em Tulsa no final de fevereiro e falei sobre um teste de pré-temporada. Um par de tornados durante a semana fez pouco para me assegurar que eu estava no lugar certo. Se eu tivesse hesitações sobre o deserto desta nova USL, eles evaporaram ao entrar no luxuoso campo dos Roughnecks. . Eu encontrei meu nome fixo em um armário em vestiários da classe Premier League, um kit impresso com o meu No4 escolhido, e recebi um apartamento confortável para dormir. Eu conheci um grupo jovem de jogadores que estavam impacientes para provar a si mesmos e uma equipe. que estava construindo a partir do zero.Imediatamente, eu queria entrar.

Irving estava familiarizado comigo através de uma recomendação de outro treinador inglês que eu havia jogado no verão anterior. “Contanto que você não queira muito dinheiro,” ele disse, meio sorridente, totalmente sério, enquanto eu estava sentado tremendo em seu escritório no final do meu julgamento, “gostaríamos que você se juntasse a nós aqui nesta temporada. ”

Eu esguichei uma resposta, concordando em me tornar a 11ª contratação na história de Tulsa Roughnecks e depois voltei para o meu novo apartamento. Mesmo sem o Wi-Fi instalado, corri uma milha até o Starbucks mais próximo para meus pais no Skype. À medida que a chamada boop-boop-boop se transformou em vida, as nuvens se romperam e um sol laranja saltou pelas janelas.Dois rostos esperançosos a 4.000 milhas de distância espremidos na tela do meu celular. – Eles me querem – anunciei, tão aliviada quanto a alegria em todos os nossos rostos. “Eu vou ser um Roughneck.” No local mais improvável – uma arena de beisebol no beco tornado, EUA – eu finalmente encontrei o meu primeiro lar de futebol profissional.

Ao assinar – por dinheiro suficiente para satisfeito viver, mas não “muito muito” – eu me tornei parte de um esquadrão único. Dado o novo status do clube, nenhum jogador teve experiência anterior em Tulsa, resultando em um camarim totalmente igualitário. Nenhum capitão, nenhum cliques, nenhuma hierarquia. E inicialmente, não muita liderança, conversa ou brincadeira. Longe das histórias abusivas de iniciação de pré-temporada que eu tinha ouvido dos profissionais do primeiro ano de inglês, eu me sentei no meu armário, uma das 21 partes iguais.Em Tulsa, os novatos podem ter bombeado as bolas, mas as nossas foram deixadas ilesas. Facebook Twitter Pinterest Os Roustabouts. Foto: Lori Scholl

Quase inevitavelmente, essa falta de familiaridade resultou em um início lento de nossa temporada. Mas a forma de melhorar constantemente e, finalmente, jogar por um novo clube se mostrou muito parecido com qualquer outro. Vencemos tantos jogos quanto perdemos, a equipe se uniu em viagens de avião, jogos de cartas e noites em viagens para o Arizona, Washington e Califórnia, e nos colocamos na disputa pela classificação dos playoffs depois da temporada.Depois de vencermos a partida por 2-0, o destino de nossa temporada dependia de Austin Aztex derrotando o Seattle Sounders 2 – nossos rivais por uma vaga nos playoffs – uma semana depois.

Quando o jogo chegou, Melega, Irving e o resto da equipe da organização sugeriu que assistíssemos juntos. Ao longo do ano, os jogadores se aproximaram dos criadores de um clube no qual a maioria dos nossos contratos estava quase concluída. Então, em uma noite quente de setembro, nos reunimos dentro do Empire Bar, onde os cachecóis de Roughnecks alaranjados se entrelaçavam com memorabilia de futebol mais desbotada nas paredes. Sabíamos que nossas chances de progresso eram pequenas e que a noite toda tremeluzia no final do relacionamento afetivo. Um meia tinha desembarcado depois do trabalho de temporada no pub e beliscou atrás do bar para me puxar uma cerveja.Na hora do pontapé inicial, um convite para o Twitter atraiu centenas de pessoas dos Roustabouts que lotaram as portas.

Então, assistimos juntos. A equipe, que havia transformado uma idéia fantasiosa para encher um estádio em um clube de futebol da vida real. Os fãs: os moradores da cidade de Tulsa abraçam de todo coração seu novo hobby. E o grupo de treinadores e jogadores saltou para este beisebol jogando do sul da cidade dos EUA em todos os cantos do mundo e encarregado de fazer o futebol rolar.

Nós fizemos, mas não haveria um final de conto de fadas para a primeira temporada de Tulsa. na USL. Seattle venceu por 3 a 2 e a tabela resolvida nos classificou em sétimo melhor na conferência ocidental.No papel, então, vários dos 24 clubes de expansão da América do Norte foram mais bem sucedidos do que Tulsa em 2015. Mas como a televisão ficou muito animada e evoluiu para uma festa animada de final de temporada, parecia muito para comemorar para todos os envolvidos na organização Roughnecks. Posições e troféus da liga são objetivos importantes para um clube de futebol. Mas medidas mais verdadeiras de sucesso para uma equipe esportiva iniciante são certamente sua recepção por uma cidade e sua integração à cultura local. Por que os futebolistas ingleses estão tão relutantes em mudar para outras ligas europeias? Leia mais

Na minha opinião, esse tem sido o principal sucesso dos Roughnecks, que faz do clube um modelo para futuras equipes de expansão. Irving deu tanta importância a nós, que nos ligamos aos fãs – assinando cada autógrafo e compartilhando bebidas pós-jogo em bares locais – como qualquer tática de campo.A equipe de Melega nomeou os embaixadores do clube de fato e organizou a participação da equipe em vários eventos da comunidade. O resultado foi que uma multidão diversificada do campo ONEOK produziu a quinta maior média de presenças na liga nacional, um feito notável em a primeira temporada do clube. Quando corriam pelo centro da cidade em dias de calmaria, os trabalhadores batiam nas janelas do escritório, as crianças nos davam uma palmada e os caminhoneiros capturavam chifres carinhosamente tocados. E um ano depois, agora fazendo meu comércio na Suécia, eu ainda recebo desejos regulares de Tulsans via Twitter. Como a afterparty cambaleou para Legends – o popular salão de dança country da cidade – e jogadores, treinadores, A equipe do clube e os torcedores se juntaram a locais de dança de botas de cowboy na pista de dança, a assimilação parecia completa.Para sustentar essa proliferação de futebol profissional, cada novo clube norte-americano deve dançar em seu próprio ritmo. E foi assim que aprendi com Tulsa em dois passos.